La multiplicidad de funciones de las bolsas de criptomonedas hace temer conflictos

Las plataformas de comercio de criptomonedas tienen un pequeño secreto: se hacen pasar por «bolsas», pero suelen ser en realidad corredores.

En casi todos los aspectos, estas bolsas de activos digitales son radicalmente diferentes de las bolsas tradicionales, aunque sus nombres sugieren que son réplicas de los mercados que existen para las acciones y otros valores.

De hecho, y a diferencia de las bolsas convencionales, las plataformas de negociación de bitcoin y otros activos digitales hacen mucho más que proporcionar a los inversores una plataforma electrónica para la compra y venta de valores. Proporcionan custodia, manejan los fondos de los clientes, actúan como contraparte en las operaciones y, más recientemente, han comenzado a prestar y pedir préstamos.

Y según Simon Forster y Duncan Trenholm, codirectores de activos digitales de la empresa de corretaje TP ICAP: «Si tienes una bolsa que se dedica a la custodia, a las apuestas, a los préstamos… Parece un corredor o un banco».

Este papel polifacético hace temer que las plataformas no siempre sirvan a los intereses del cliente. En lugar de ser una parte neutral en las transacciones, como es el caso de una bolsa, una plataforma de criptomonedas puede negociar contra los clientes, creando una situación en la que para que una parte gane, la otra debe perder, lo que significa que los clientes minoristas corren el riesgo de recibir un trato injusto.

Estos riesgos se han identificado en estudios recientes. En octubre, la Oficina Nacional de Investigación Económica descubrió que, a diferencia de los intercambios regulados, las plataformas de criptomonedas carecen de disposiciones que garanticen que los inversores obtengan el mejor precio posible.

Anton Katz, director ejecutivo de la empresa de software Talos, afirma que esto es un problema para los inversores profesionales que entran en el mercado, ya que algunos tienen la obligación de «mejor ejecución», es decir, están obligados a realizar transacciones al mejor precio posible.

Por ello, se sienten más cómodos repartiendo las transacciones entre distintos proveedores para minimizar los conflictos de intereses y el alcance de las interrupciones en caso de colapso de la plataforma o de ataque de hackers.

«En el espacio de las criptomonedas, la mayoría de los intercambios no sólo proporcionan servicios de casación, sino también de custodia, compensación y liquidación, por nombrar algunos», señala Katz. «Dicho esto, en realidad se parecen más a un corredor [tradicional] porque el cliente se enfrenta de hecho a la propia bolsa cuando negocia, en lugar de a otro cliente de la bolsa».

Y los intercambios de criptomonedas lo hacen con poca, o ninguna, supervisión regulatoria. Los responsables políticos afirman que esto se está convirtiendo en un problema, dado que los riesgos financieros y de estabilidad son cada vez mayores en un mercado que ya alcanza los 2 billones de dólares. Muchos de ellos están haciendo un esfuerzo concertado para que esta industria en ciernes sea examinada.

Como mayores tenedores de bitcoin y otros activos digitales importantes, las bolsas se encuentran entre los actores más influyentes del mundo de las criptomonedas, junto con los «mineros» que crean nuevas unidades monetarias.

Mantienen el dinero de los clientes y piden a los operadores que depositen dinero por adelantado para financiar las operaciones. Se encargan de liquidar las operaciones y se aseguran de que todas las partes cobren. Sin embargo, lo hacen en un entorno en el que proliferan los ataques de hackers y en el que la transparencia de los precios y de lo que ocurre en la bolsa es casi nula.

Los reguladores son conscientes de este problema desde hace varios años. En un discurso de 2018, Ashley Alder, director ejecutivo de la Comisión de Valores y Futuros de Hong Kong, dijo que las criptobolsas pueden actuar tanto como agentes de sus clientes como en su propio interés cuando negocian, lo que dificulta la detección y el control de los principales conflictos de intereses. Añadió que los inversores también se enfrentan a «vulnerabilidades adicionales» porque negocian directamente con estas plataformas, en lugar de hacerlo a través de un intermediario.

«Son actividades que interesan especialmente a los reguladores de valores porque estas plataformas parecen superficialmente imitar a los fondos y bolsas convencionales», dijo Alder. También señaló que la custodia de los fondos de los inversores es un área de «preocupación clave».

El año pasado, el regulador de Hong Kong dictaminó que todas las plataformas de este tipo debían registrarse en él, lo que llevó a FTX y a otros a buscar un clima regulador más cálido en las islas del Caribe.

Mientras tanto, para las bolsas tradicionales, las enormes sumas amasadas por las incipientes criptodivisas en un corto espacio de tiempo han hecho que los activos digitales como mercado potencial sean difíciles de resistir. También esperan que sus antecedentes en mercados regulados les den una ventaja.

Jürg Schneider, jefe de relaciones con los medios de comunicación del operador bursátil suizo SIX, lo insinuó cuando obtuvo la aprobación reglamentaria para lanzar una plataforma de activos digitales en septiembre.

«Somos una bolsa de valores reconocida y regulada a nivel mundial», dijo. «Todo esto representa una construcción completamente diferente de los intercambios de criptodivisas actualmente en el mercado. Desde el punto de vista normativo, no se consideran intercambios».

«Somos una bolsa de valores reconocida y regulada a nivel mundial», dijo. «Todo esto representa una construcción muy diferente de los intercambios de criptodivisas actualmente en el mercado. No se consideran -en términos de regulación- como intercambios».

Pero mientras las plataformas de criptomonedas se enfrentan a pequeños retos por parte de los reguladores, tienen que satisfacer a otra parte interesada problemática: los clientes minoristas.

«La realidad [es] que los clientes descontentos están a unos pocos clics de transferir sus activos a un competidor», señala Fadi Aboualfa, jefe de investigación del proveedor de infraestructura digital Copper, con sede en Londres.

A medida que se endurece la normativa y se intensifica la competencia de las bolsas establecidas, la capacidad de los inversores para moverse libremente puede suponer la mayor prueba para las empresas digitales de nueva creación.

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